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来自美国波士顿动力公司的“大黄狗”首次出现在春节现场时便备受关注

编辑:秩名
发布时间: 2021-03-30 21:18
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   相比于轮式机器人,四足机器人拥有如动物般“来去自由”的优势,可以灵活机动地适应不同地形环境,甚至一些人类和动物都无法触及的环境,一直都是国内外科研领域争相研究的重要课题。

  杭州宇树科技有限公司创始人、CEO王兴兴是一名90后“机器人发烧友”,2013年在上海大学读研时就跟着导师研发四足机器人。彼时,四足机器人在国内仅存在于高校和科研院所的实验室里,国内销售市场更是一片空白。但在国外,美国波士顿动力公司的液压动力机器狗已经火爆科技圈,不过他们也只是在“油管”上“秀秀技能”,并未进入市场销售。
 
  “那时国外的机器狗都是采用液压驱动,成本高、维护不便,机器狗身体笨重。”王兴兴认为,“电驱动不仅能够降低造价,也能够简化结构,让机器狗‘瘦身’,未来将会获得更广阔的应用场景和商业前景”。
 
  他一边研究国外文献一边进行电驱动测试,“机器狗的每条腿至少要有3个关节,每个关节处都要有1个电机,因此整机最少需要12个电机,又由于机器狗的灵活程度要依赖于关节力距、功率密度等要求,因此这类关节处电机工艺研发十分复杂”。从四足机器人控制的仿真验证、永磁同步电动机的选型、电机驱动板的设计及驱动程序开发等,他特意申请延期半年毕业,终于在2016年年初,“牛犇犇”的雏形XDog测试成功,能够在复杂地形上行走和爬坡。王兴兴也顺利毕业并入职当时风头正盛的大疆科技有限公司。
 
  2016年6月,波士顿动力公司忽然在“油管”上晒出了第一款全电驱动机器狗Spotmini,不仅体量变小,还能灵活地做家务,引发科技圈极大关注,电驱动的发展方向得到验证。随之而来的关注,使得王兴兴上传到网络上的XDog测试视频爆火,他也被海内外多家媒体报道。“有人找我想要购买,也有投资人想要投资,创业的机会来了”。王兴兴辞职创办了宇树科技,准备在四足机器人商业化道路上搏一搏,当时,四足机器人在国内外仍属于新兴、小众的行业,并没有市场化。
 
  想得到市场认可,就要打造有“硬核技术”傍身的机器狗。在王兴兴看来,“硬核技术”的关键在于对特定场合的软件程序开发。“与大众认知中的工业机器人对零件精度要求高不同,四足机器人仅个别零件对精度要求高,量产后成本甚至可以很低”。
 
  最初公司仅有4个人,宇树科技也经历了和众多科技创新公司一样的“人力捉襟见肘”同时还要“烧钱搞研发”的阶段,甚至有一段时间他还需要自掏腰包为员工发工资。不过这些并没有影响研发速度,他们按照尺寸、体型、动力性能等需求,独立研发了电机、电机驱动及各类控制结构和系统重构,并命名为Laikago致敬最早被送上太空的小狗laika。2017年9月,尺寸比例更合理、动力性能和运动稳定性更强的Laikago开启对外预售,22千克的重量甚至可以装进行李箱,他们也成为最早实现商业化的四足机器人公司之一。
 
  基于XDog的高知名度,从Laikago机器狗预售,到随后陆续推出的每款产品都得到关注。“订单一半来自谷歌等国外科技企业,一半来自国内高校、科研院所和大型互联网公司”。王兴兴告诉记者,2020年公司员工有近百人,营收达几千万元。
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